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[신기한 곤충이야기]173. 개미와 진딧물의 공생관계
종합 새날개나비 (2014-05-16 10:54)

- 김 진 (국제곤충연구소) -

진딧물을 돌보는 개미
                                            진딧물을 돌보는 개미

갈퀴나물과 소리쟁이에도 많다진딧물의 천적 무당벌레 애벌레
          갈퀴나물과 소리쟁이에도 많다                        진딧물의 천적 무당벌레 애벌레

 개미는 곤충계에서 매우 중요한 위치를 차지하고 있는 것 같습니다. 벌과 함께 사회성을 이루는 것으로 유명한데, 개미의 능력은 무궁무진하는 것 같습니다. 동물을 사육하고, 농사를 짓는 등....
개미는 공생관계를 이루는 것을 좋아합니다. 국내에 서식하는 나비의 그룹인 부전나비아과에 속하는 나비의 애벌레들을 돌보고, 특히 진딧물과 깍지벌레류까지 사육합니다. 개미가 대단한 곤충인건 알지만 동물사육까지??

 개미가 진딧물을 돌보는 능력은 참으로 탁월합니다. 단지 100여 마리의 개미가 나무 한그루에 있는 진딧물을 모두 관리한다고 하니 대단하다는 말만 나옵니다. 진딧물은 아무런 방어수단이 없는 최약체 곤충입니다. 심지어 자신보다 작은 기생벌에게 당할 정도로 매우 약해 돌봄이 필요한데, 개미들이 바로 진딧물을 돌보는 것입니다.

 풀밭을 거닐다 보면 갈퀴나물과 소리쟁이를 포함한 다양한 초목에서 수많은 진딧물을 볼 수 있으며, 진딧물들을 돌보는 개미도 쉽게 발견할 수 있습니다. 개미는 진딧물이 안전하게 생활하도록 주변을 철저하게 경계하며, 진딧물의 천적을 쫒아냅니다. 특히 자신보다 몇 배나 큰 무당벌레도 쫒아낼 만큼 용감성을 나타냅니다. 진딧물은 이러한 개미들에게 달콤한 감로를 선물로 줍니다. 아니, 정확하게 말하자면 진딧물의 배설물을 개미가 먹는 것입니다. 진딧물의 배 속에는 식물의 즙을 완전히 소화할 수 있는 힘이 없습니다. 그래서 특히나 과다섭취되는 당분을 배설하게 되는데, 개미가 바로 이것을 먹이로 삼는 것입니다.  개미 입장에서는 약한 진딧물을 보호하면서 식량까지 보충하게 되니 1석 2조라고 할 수 있겠습니다.

 앞으로 몇 번 더 소개될 이 공생관계는 많은 것을 느끼게 해줍니다. 사람들도 개인주의를 중시하기가 쉬운데, 서로 돕는 모습이 많은 생각을 하게 해줍니다. 비록 열성인 곤충이지만, 우리가 배워야 할 점도 많은 것 같습니다.

* 본 글은 저작권이 있으므로 무단 복제 및 유포를 금지해 주시고, 링크를 활용해 주시길 부탁드립니다.

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김진 (국제곤충연구소 수석연구원, BRIC 곤충 칼럼니스트)

전라남도 여수시의 곤충전시관 “빠삐용관”에 근무 중이며, 나비와 딱정벌레의 생태에 대해 연구하고 있습니다. BRIC 곤충 칼럼니스트, 국제곤충연구소 수석연구원이며, 곤충도감을 집필하고 있습니다. 앞으로 더욱 다양한 곤충의 생태를 연구하는 것이 목표입니다.
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